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Roulettes de manutention de charges lourdes pour les machines de construction de routes, roues motrices de chariots élévateurs, systèmes de roues complets pour les machines de nettoyage– les produits WICKE sont tenus en haute estime parmi les grands équipementiers depuis des décennies. Notamment dans le secteur des fortes charges, où ce champion de la gestion familiale de Sprockhövel, dans l’ouest de l’Allemagne, a établi de nouvelles normes en termes de qualité et d’utilité. Une position dominante d’autant plus étonnante quand on sait que c’est le hasard qui a mené WICKE vers les roues et les roulettes.

Portrait de l'entreprise 150 ans WICKE

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Amorces made in Barmen

L’histoire de l’entreprise commence en 1866 à Barmen, aujourd’hui un quartier de Wuppertal, lorsque Ferdinand WICKE ouvre une mercerie. Il se met rapidement à fabriquer des « amorces » pour les pistolets-jouets. Jusqu’au tournant du siècle, l’usine d’allumettes Ferdinand WICKE a connu une croissance continue. À la mort de Ferdinand WICKE, en 1903, ses fils étendent la gamme de produits, d’abord avec des systèmes d’allumage pour les lampes de mineurs, puis avec l’introduction, en 1913, d’une nouvelle gamme d’amorces pour pistolets-jouets. En 1919, l’entreprise WICKE est vendue à Otto von Ragué, qui conserve le nom et la gère en tant que Ferdinand WICKE, Successeurs ce qui prouve à quel point la marque WICKE était déjà bien établie à cette époque.

"Inutile pour l'effort de guerre"

Après les difficultés économiques de la période de la République de Weimar, le réarmement agressif de l’Allemagne sous la houlette du Parti national-socialiste à partir de 1933 conduit à une amélioration de la croissance, pour l’Allemagne dans son ensemble et pour WICKE en particulier. Pourtant, au cours de la Seconde guerre mondiale, la situation change radicalement, puisque, afin de maintenir la production d’armements, le régime prend de plus en plus le contrôle d’entreprises, réduisant drastiquement la production, entre autres, de biens de consommation et détournant ces ressources vers la machine de guerre nazie. WICKE fait les frais de cette politique et le 13 mai 1941, l’entreprise, classée « inutile pour l’effort de guerre », est fermée. C’est seulement quatre ans plus tard, en mai 1945, que la société peut relancer la production, mais en excluant toute forme amorces à percussion, du fait de l’interdiction imposée par les forces d’occupation britanniques.

Dans ces circonstances, Wicke cherche d’autres domaines d’activité. La roue tourne quand Heinz BRENNSCHEIDT, qui a pris la relève de son oncle Otto von RAGUÉ en 1935, décroche des commandes de l’entreprise Vorwerk de Wuppertal, un grand fabricant d’appareils ménagers. C’est ainsi qu’avec trois ouvriers et huit machines empruntées, Heinz BRENNSCHEIDT se reconvertit dans le tournage et le fraisage de métaux et redémarre l’entreprise avec succès avant la fin de 1945.

Wicke découvre la roue

Avec une licence pour produire à nouveau des amorces à percussion à partir de mars 1950, WICKE est dans une position idéale pour profiter du Wirtschaftswunder, le miracle économique allemand des années 1950. WICKE ne ferme pas pour autant la nouvelle division métallurgique, car, à ce stade, l’entreprise a déjà mis en place une petite fonderie de fonte. Une riche idée, qui permet en 1951, d’obtenir une première commande de production de jantes en métal léger pour des pneus en caoutchouc. Il ne faut pas longtemps à la direction de l’entreprise pour identifier l’énorme potentiel que recèle la production de roues et roulettes pour le transport au début d’une reprise économique ; elle décide rapidement de mettre en place une activité de production complète, celle-là même qui lui permet bientôt d’élargir son portefeuille. Si, en 1953, sa première gamme de produits comprenait un seul produit, les roues à double disque en aluminium, en 1962, Wicke fabrique déjà une gamme complète de roues, ainsi que des roulettes pivotantes et roulettes pour tréteaux. En 1964, des roues en plastique en polyamide apparaissent pour la première fois dans le catalogue Wicke.

À partir de 1970, Klaus SCHLÖSSER, initialement embauché comme directeur des ventes, instille un nouveau développement dans l’entreprise, pour répondre à l’intérêt croissant du marché pour roulettes de manutention de charges lourdes. À la fin de la décennie, le chiffre d’affaires annuel de la division des roues et rouleaux avoisine les 12 millions de deutschemarks. 1983 est une autre date importante de la société qui obtient alors une licence de Bayer (aujourd’hui Covestro) pour utiliser la formule de plastique polyuréthane Vulkollan® de haute qualité. Jusqu’à la fin des années 1980, les ventes de roues et roulettes augmentent considérablement, représentant alors environ 80 % des revenus globaux de l’entreprise. En 1990, la direction, composée de Heinz-Olof BRENNSCHEIDT (fils de Heinz) et de Klaus SCHLÖSSER depuis 1989, décide de centrer l’entreprise sur les solutions de transport et revend la branche des amorces à percussion à WECO.

La vesce dans le monde

La réorientation stratégique a coïncidé avec la fin de la guerre froide. WICKE a saisi l’opportunité de la mondialisation et s’est lancé sur de nouveaux marchés. En 1993, WICKE a ouvert WICKE France à Héric, dans le nord-ouest de la France ; à partir du début de l’année 1995, une usine a produit à Zlín, en République tchèque, des jantes en fonte et des pièces forgées pour les composants de chariots élévateurs. Trois ans plus tard seulement, WICKE UK démarrait ses activités à Tipton. D’autres filiales sont venues s’ajouter, notamment en Hongrie, en Pologne, au BeNeLux et aux États-Unis.

WICKE est présent en Chine depuis 1994. Les 120 employés du début ont d’abord fabriqué des produits standard pour l’exportation. Les choses ont changé au tournant du millénaire. Depuis, WICKE China fournit non seulement des clients du monde entier, mais aussi le marché chinois, avec des capacités nettement accrues, plus de 450 collaborateurs et un portefeuille de produits élargi. Le site de production tchèque s’est lui aussi récemment agrandi : une nouvelle usine a ouvert ses portes en 2013 à Slušovice, près de Zlín. L’une des spécialités du site tchèque est la production de roues en caoutchouc élastique vulcanisé d’un diamètre allant jusqu’à 950 mm et de composants de système entièrement montés pour le secteur des poids lourds.

2016, l'année anniversaire de Wicke

C’est assez curieux quand on regarde notre histoire, explique Klaus SCHLÖSSER, « On se rend compte que, depuis 1866, à peu près tout dans notre entreprise a changé: elle n’est plus détenue par la famille WICKE, elle ne se trouve plus à Barmen-Wuppertal et elle ne produit plus d’amorces. Mais, il y a quand même une certaine continuité. Nous sommes toujours une entreprise familiale gérée par son propriétaire et, malgré son expansion internationale, elle reste profondément enracinée dans sa région d’origine et met toujours en avant la liberté de prendre ses propres décisions et sa capacité à évoluer. Je pense que cette stabilité a joué un rôle important dans le fait que nous sommes l’un des principaux fournisseurs mondiaux de solutions de transport, avec des bureaux sur les quatre continents et plus de 850 employés. Là aussi, deux autres facteurs ont été décisifs : l’engagement de notre personnel et la confiance durable de nos clients. »

Et pour que ces deux aspects soient préservés, WICKE fait beaucoup. Enfin, les changements démographiques n’épargnent pas WICKE. Pour y faire face, WICKE est actif en tant qu’entreprise de formation et veille à ce que les conditions de travail soient adaptées au vieillissement. L’entreprise est également partenaire de projet de « Demografie aktiv », une initiative commune du gouvernement régional, des syndicats et des employeurs de Rhénanie-du-Nord-Westphalie. Dans le cadre de « Demografie aktiv », de nombreux partenariats ont été créés chez WICKE entre des collègues plus âgés et plus jeunes, qui se réunissent régulièrement pour des entretiens d’information. Ces réunions visent à préserver l’expertise et l’expérience personnelle des collègues qui quittent l’entreprise pour leurs successeurs et l’entreprise dans son ensemble. En 2014, WICKE a reçu le label « Demografie aktiv » (démographie active).

« Cependant, nous ne limitons pas nos efforts au siège allemand, explique le codirecteur général », Christian Schrape. « En Chine aussi, nous avons un programme de certification ciblée pour les travailleurs, comprenant une série de séminaires de formation interne et une coopération avec les universités et les collèges de la région. Cela a un effet direct sur nous en tant que société : en mai 2016, par exemple, nous avons pu ouvrir une nouvelle usine de production de polyuréthane sur notre site chinois, ainsi qu’un département R&D spécialisé en matériaux comme le polyuréthane, l’aluminium et le caoutchouc. »

Le siège de la société à Sprockhövel a récemment réalisé un autre investissement pour l’avenir à hauteur de sept chiffres en euros : le passage à l’électricité produite par cogénération au gaz. Cette unité produit de la chaleur pouvant être utilisée pour faire fonctionner un refroidisseur à absorption qui maintient une température basse dans les halls de l’usine en été ou pour chauffer en hiver, ce qui permet à Wicke d’éteindre tous ses équipements de chauffage au mazout et de réduire ainsi sa facture énergétique de moitié environ. L’usine dispose ainsi de deux grands avantages : elle réduit à la fois ses coûts d’énergie et diminue ses émissions de CO2 d’environ 1 000 tonnes par an. D’autres investissements ont été réalisés récemment dans le domaine de la logistique d’entreposage sur les sites d’Auenwald et de Sprockhövel, qui fonctionnent désormais en rayonnages hauts, ce qui représente une nouvelle amélioration en termes de disponibilité des produits et de vitesse de livraison. D’autres initiatives d’excellence, prévues pour la période de 2016 à 2020, ancreront la production et l’automatisation dans la stratégie de l’entreprise, aux côtés de deux autres questions clés : l’environnement et le personnel.

Note sur le genre

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